Éléments

Les philosophes de la Grèce antique étaient convaincus que toutes les choses sur la Terre se composaient de quatre éléments : la terre, l’air, le feu et l’eau. On ajouta par la suite un cinquième élément, l’éther, médium transparent et sans masse censé remplir le vide. Nous savons aujourd’hui que ce n’est pas le cas. D’après les connaissances actuelles, toute la matière visible dans l’Univers serait composée des 92 éléments naturels qui ont été recensés et de quelques éléments artificiels produits sur la Terre.

Les réactions chimiques ne peuvent fractionner un élément ni le convertir en un ou plusieurs autres. Les éléments possèdent une structure atomique distincte. Ils existent à l’état solide, liquide ou gazeux et sont tous indivisibles. Le tableau périodique des éléments, décrit pour la première fois en 1869 par le chimiste russe Dmitri I. Mendeleev, répertorie tous les éléments connus.

La matière est constituée de substances pures ou de mélanges. Une substance pure, aussi appelée composé, renferme selon le cas un seul élément, par exemple, le cuivre, ou plusieurs en proportions bien définies et constantes, par exemple, le sel de table (NaCl – 1 atome de sodium : 1 atome de chlore), le méthane (CH4 — 1 atome de carbone : 4 atomes d’hydrogène), et l’eau (H2O — 2 atomes d’hydrogène : 1 atome d’oxygène).

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Si on les combine, les substances pures forment des mélanges ou des solutions. Par exemple le lait, les pommes, le béton, le café, le sol, les êtres humains et les animaux sont tous des mélanges. Croyez-le ou non, 99 % de votre corps se compose de six éléments — oxygène, carbone, hydrogène, azote, calcium et phosphore — combinés en divers composés et mélanges pour former tous les tissus de votre peau, vos cheveux, vos poumons, votre sang, etc. Le 1 % restant comprend des éléments tels que le chlore, le soufre, le fer et le potassium, un élément radioactif naturel.

La chimie est la science qui étudie les interactions et les réactions des éléments, des composés et des mélanges en présence les uns des autres. Les chimistes tirent parti de leur connaissance des composés et des mélanges pour créer des matériaux et des médicaments nouveaux ou étudier notre environnement.