Arsenic

Numéro atomique : 33 Rayon atomique : 185 pm (Van der Waals)
Symbole atomique : As Point de fusion : ~ 817 °C
Masse atomique : 74,92 Point d’ébullition : 603 °C (sublimation)
Configuration d’électron :
[Ar] 4s3d10 4p3
États d’oxydation : 5, 3, -3
Arsenic
Arsenic.

C’est peut-être difficile à croire, mais l’arsenic, ce poison très violent, était autrefois prescrit comme médicament. À l’époque victorienne, on pouvait se procurer l’élixir du Dr Fowler, tonique très connu fait d’un composé de l’arsenic dissous dans l’eau. Bon nombre de gens buvaient alors de ce remède, notamment le célèbre écrivain Charles Dickens.

On pense devoir la découverte de l’arsenic à Albert le Grand, au XIIIe siècle. Le nom de cet élément dérive du terme grec arsenikon, qui désignait l’orpiment, un pigment jaune. À l’état pur, l’arsenic se trouve sous deux formes allotropiques : celle d’une poudre jaune et celle d’un métal gris.

Arsenic - poison
Incolore et sans saveur, l’arsenic était couramment utilisé comme poison par les criminels avant le perfectionnement de la criminalistique.
Arsenic - warning
En raison de leur toxicité, on utilise des composés d’arsenic dans les insecticides et les produits de préservation du bois.

Utilisé comme additif, l’arsenic améliore un nombre remarquable de propriétés d’autres éléments, notamment la température, la dureté et la résistance à la corrosion. L’arsenic joue aussi un rôle dans la technologie des semi-conducteurs, où on en trouve dans des dispositifs comme les diodes et les transistors.

Bien que l’arsenic et ses composés soient tous toxiques, celui-ci est toujours considéré comme un ultra oligo-élément essentiel pour l’être humain, le poulet, la chèvre, le porc et quelques autres espèces. Ainsi, on a prouvé qu’une carence en arsenic dans la nourriture des poulets et des porcs entraîne un retard de croissance. C’est pourquoi on y recourt encore de temps à autre pour engraisser ces animaux, sous une surveillance très sévère.

Autres applications

  • L’aréniure de gallium se retrouve dans les lasers aidant à convertir l’électricité en une source de lumière cohérente.
  • Les composés de l’arsenic ont des applications dans les détecteurs à l’infrarouge.