Magnésium

Numéro atomique : 12 Rayon atomique : 173 pm (Van der Waals)
Symbole atomique : Mg Point de fusion : 650 °C
Masse atomique : 24,31 Point d’ébullition : 1090 °C
Configuration d’électron :
[Ne] 3s2
États d’oxydation : 2
Sir Humphry Davy
Sir Humphry Davy a découvert le magnésium en 1808.

Les hommes des cavernes se sont servis d’une peinture à base de magnésium pour créer les fabuleuses fresques de Lascaux, en France. Et il ne s’agit là que d’un des nombreux exemples montrant qu’on connaît et utilise le magnésium depuis très longtemps.

Deuxième élément des métaux alcalino-terreux, le magnésium est aussi le huitième en abondance dans la croûte terrestre. Dans l’industrie, ce métal assez solide et léger entre dans la fabrication du cadre des vélos et des aéronefs.

Les plantes doivent leur pigmentation verte à la grande quantité de magnésium présente dans les molécules de chlorophylle, essentielles à la photosynthèse. Chez les animaux, certains enzymes ne pourraient fonctionner sans magnésium. Une carence en magnésium se traduirait par une hyperirritabilité et, dans les cas extrêmes, des tremblements, la désorientation, voire des convulsions pouvant entraîner la mort.

Magnesium - plane
Le magnésium est essentiel pour la construction d’avions et de missiles.

Le Conseil national de recherches Canada (CNRC) poursuit des travaux de recherche et de développement sur le magnésium. On lui doit notamment la découverte d’une méthode plus rapide pour raffiner ce métal par l’élimination des impuretés que contient la magnésite, employée dans les hauts fourneaux des aciéries. Cette découverte a permis au Canada de réduire ses importations de magnésium.

Au CNRC, l’Institut des sciences des icrostructures poursuit des travaux de pointe sur la technologie des diodes organiques électroluminescentes (OLED). Les chercheurs utilisent un dépôt mixte de magnésium et d’argent comme cathode de ces dispositifs. Les OLED pourraient devenir une source de faible tension de commande d’une grande luminosité, à rendement élevé. On trouve déjà sur le marché des diodes organiques électroluminescentes, dans les téléphones cellulaires et les tableaux d’affichage des automobiles.

Autres applications

  • Le magnésium brûle en produisant une lumière blanche très caractéristique, c’est pourquoi on l’emploie pour faire des fusées éclairantes et des feux d’artifice.
  • En médecine, le sulfate de magnésium est un bon laxatif tandis que l’hydroxyde de cet élément, ou lait de magnésie, a des propriétés antiacide et laxatives.
  • Les carbonates de magnésium entrent dans la composition des cosmétiques, du caoutchouc et des produits pharmaceutiques.