Scandium

Numéro atomique : 21 Rayon atomique : 216 pm (Van der Waals)
Symbole atomique : Sc Point de fusion : 1541 °C
Masse atomique : 44,96 Point d’ébullition : 2836 °C
Configuration d’électron :
[Ar] 4s3d1
États d’oxydation : 3
Lars Fredrik Nilson
Lars Fredrik Nilson a découvert le scandium en 1879.

Premier des métaux de transition, on pense que le scandium est à l’origine de la couleur bleue du béryl, pierre précieuse de la famille des aigues-marines. Ce métal blanc argenté ternit à l’air et prend une teinte jaune ou rose.

Les concepteurs d’engins spatiaux s’intéressent de plus en plus au scandium en raison de sa légèreté et de son point de fusion supérieur à celui de l’aluminium, car ce sont là deux propriétés utiles pour la fabrication des matériaux employés dans l’industrie spatiale. Par ailleurs, on se sert aussi du scandium dans le secteur des télécommunications. En effet, ajouté aux lampes à vapeur de mercure, l’iodure de scandium émet une lumière qui rappelle celle du soleil, ce qui en explique l’importance pour la transmission des signaux de télévision couleur la nuit.

Scandium
Scandium.

Bien qu’on ne lui connaisse aucun rôle biologique, le scandium pourrait s’avérer un élément essentiel dans la mise au point de vaccins, notamment celui contre les streptocoques du groupe B (SGB). Les SGB sont des bactéries à l’origine d’infections pouvant handicaper mentalement et physiquement les nourrissons, quand ils n’entraînent pas la mort. Pour l’instant, les bébés sont soignés au moyen d’antibiotiques, mais les travaux poursuivis en vue de mieux combattre cette maladie ont incité les scientifiques du Conseil national de recherches Canada (CNRC) à utiliser le scandium comme réactif dans une réaction susceptible de faciliter la mise au point d’un vaccin.

Scandium - corn
Le sulfate de scandium, très dilué, stimule la germination des semences, par exemple les grains de pois, de maïs et de blé.

Les sucres sont indispensables à l’identification des antigènes, ces molécules étrangères à l’organisme, telles les bactéries. L’importance du réactif au scandium réside dans l’efficacité avec laquelle cet élément synthétise les sucres à chaîne courte, ou oligosaccharides. Dans cette réaction, un agent de liaison reste fixé au sucre nouvellement constitué. Les chercheurs croient que cet agent de liaison favoriserait la fixation des sucres synthétisés aux transporteurs de protéines et constituerait donc la clé de l’élaboration d’un vaccin contre les SGB.

Autres applications

  • L’isotope Sc-46 du scandium sert de traceur dans l’analyse du pétrole brut.