Zirconium

Numéro atomique : 40 Rayon atomique : 186 pm (Van der Waals)
Symbole atomique : Zr Point de fusion : 1855 °C
Masse atomique : 91,22 Point d’ébullition : 4409 °C
Configuration d’électron :
[Kr] 5s4d2
États d’oxydation : 4
Zirconium
Zirconium.

Dans l’Antiquité, les Égyptiens réalisaient des bijoux avec des pierres de zirconium ou zircons, nom vraisemblablement dérivé de l’arabe zargun qui décrit la couleur de ces gemmes. Fait curieux, les roches prélevées lors des diverses missions spatiales Apollo indiquent que ce métal dur, d’un blanc grisâtre, est plus abondant sur la Lune que sur Terre.

Zirconium - ivy block
Le carbonate de zirconium est utilisé dans les lotions servant à soulager les démangeaisons causées par le sumac vénéneux (herbe à puce).

Le zirconium sert de matériau de construction pour les réacteurs nucléaires et à la fabrication de divers aciers. Il résiste bien à la corrosion et possède d’excellentes propriétés mécaniques. Son oxyde, le zircon, a aussi de nombreuses applications industrielles.

Apparemment, le zirconium est fort peu toxique pour l’organisme humain. La grande tolérance des tissus à ce métal en fait un bon candidat pour la fabrication de certains appareils chirurgicaux comme les articulations et les membres artificiels.

On sera peut-être étonné d’apprendre que le zirconium entre en action dès que se déclenche le flash d’un appareil photo, car cet élément sert à produire les ampoules de flash. La prochaine fois qu’on vous photographiera, pensez donc au zirconium au moment de sourire!

Zirconium - gems
L’oxyde de zirconium (zircon), qui a un indice de réfraction élevé, est utilisé comme pierre fine.

Autres applications

  • Préparation de certain pigments.
  • Explosifs, feux d’artifice et fusées de petite taille.
  • Abrasifs et instruments tranchants.
  • Verre et céramique, y compris creusets de laboratoire.
  • Matériaux isolants et préparation de revêtements étanches.